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Nickel - exploitation métallurgie
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Métallurgie

La première usine de fusion fut contruite en 1877 sur la pointe Chaleix à Nouméa.

etoile du nord

Actuellement 3 usines métallurgiques produisent et exportent du nickel. L'usine historique est celle de la SLN à Doniambo (Nouméa). La SLN fut créée en 1880. la SLN produit par fusion électrique prés de 60 000tonnes de nickel métal par an contenu dans des ferro-nickels. Les deux nouvelles usines sont récentes mais ont eu des débuts difficiles et leur production est encore actuellement encore en dessous de leur capacité (voir ci-dessous). La totalité de la production exportée est aux environs de 80000 tonnes de nickel contenu en 2016.

Minerais exportés

Des minerais sont en outre exportés par des exploitants appelés "petit mineurs" au Japon et en Corée et en Australie. Leur rythme d'exploitation est de l'ordre de 2 millions de tonnes de minerais /an. Au total c'est environ 75000 t de nickel et 2000 tonnes de cobalt contenus dans les minerais qui sont exportées annuellement.

Historique.

Depuis le début de l'exploitation du nickel en Nouvelle-Calédonie les exportations de minerais représenten environ 3 millions de tonnes de nickel métal contenu. Parallèlement un peu plus de 3 Mt de nickel métal ont été exportés dans des produits métallurgiques. Le tonnage de nickel métal exporté en produits métallurgiques est donc historiquement équivalent au tonnage métal exporté dans les minerais.

Valorisation

Dans les produits métallurgiques la valorisation du nickel (et en partie du cobalt) est trois à quatre fois supérieure à celle résultant de la vente des minerais.
Le nickel exporté dans les minerais a été payé en moyenne à 23% de la valeur du nickel métal.
La valeur annuelle d'exportation des produits métallurgiques de fusion est actuellement d'environ 85 milliards de Francs CFP (700 M€) con contre 21 milliards de Francs CFP (175 M€) pour les minerais.

Deux types de technologies en métallurgie selon les minerais de nickel.

Selon la nature des minerais il y a deux métallurgies différentes.

Les garniérites ou plus exactement saprolites sont traîtées par fusion dans des fours électriques, c'est de la pyrométallurgie (usine SLN de Doniambo). Les produits sont des ferronickels vendus pour leur nickel contenu. Le cobalt n'est pas valorisé.

Les latérites ou plus exactement limonites sont traîtées par des agents chimiques (acide sulfurique ou ammoniaque) opérant une dissolution du nickel et du cobalt. C'est de l'hydrométallurgie. Les produits sont en général de l'oxyde de nickel et du carbonate de cobalt dont la valeur est proche de celle des métaux purs.

Saprolites et limonites sont des minerais de nickel latéritiques.

Les nouvelles usines métallurgiques

La première, située dans le sud, à Goro, produit du nickel et du cobalt à partir de latérites qui sont la ressource d'avenir de la Nouvelle-Calédonie. Sa construction a débuté en 2002. Elle a été est interrompue en 2003 mais a repris fin 2004 et a été achevée en 2009. Le procédé hydrométallurgique retenu pour cette usine utilise l'acide sulfurique. Après mise en solution par cet acide à une température de 270° sous pression de 60 bars, le nickel et le cobalt sont séparés par des solvants organiques. Les produits finis sont l'oxyde de nickel et du carbonate de cobalt. L'usine a une capacité de production annuelle de 60 000 t de Nickel métal et de 5 000 t de Cobalt métal contenus dans les produits finis. La mise en production progressive est en cours depuis 2010. En 2018 elle approcherait 40000 t de Ni et de 2000 t de cobalt. Le cobalt dont le prix a considérablement augmenté avec le développemnt des véhicules électriques a substantiellement amélioré les résultats financiers.

La seconde a été contruite dans le Nord près de Koné. Le traitement métallurgique est la fusion électrique comme à Doniambo avec production de ferronickels. La production est en phase de montée en puissance progressive pour atteindre une production annuelle de 60000 tonnes de nickel contenu. Des incidents importants (perçage des fours) ont perturbé la production qui est actuellement inférieure à la moitié de la capacité théorique de l'usine.

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